Die Neurobiologie der Depression

Was ist die biochemische Grundlage der Depression?

Es gibt mehrere Theorien darüber, was Depressionen verursacht. Die Erkrankung resultiert höchstwahrscheinlich aus einem komplexen Zusammenspiel einzelner Faktoren, aber eine der am weitesten verbreiteten Erklärungen führt eine abnorme Gehirnchemie an.

Manchmal führen Menschen mit Depressionen die Erkrankung auf einen bestimmten Faktor zurück, z.B. auf ein traumatisches Ereignis in ihrem Leben. Es ist jedoch nicht ungewöhnlich, dass Menschen, die depressiv sind, in Bezug auf das Warum verwirrt sind – sie haben vielleicht sogar das Gefühl, dass sie keinen “Grund” haben, depressiv zu sein. In diesen Fällen kann es hilfreich sein, sich mit den Theorien über die Ursachen von Depressionen vertraut zu machen.

Forscher haben angedeutet, dass bei manchen Menschen ein zu geringer Gehalt an bestimmten Substanzen im Gehirn (den so genannten Neurotransmittern) zur Depression beitragen könnte. Die Wiederherstellung des Gleichgewichts der Gehirnchemikalien könnte dazu beitragen, die Symptome zu lindern – und hier könnten die verschiedenen Klassen von Antidepressiva ins Spiel kommen.

Es scheint einfach zu sein, aber selbst mit Hilfe von Medikamenten, die darauf hinwirken, bestimmte Neurotransmitter im Gehirn zu erhöhen oder auszugleichen, ist die Behandlung von Depressionen eine hochkomplexe Erkrankung. Was sich bei einer Person mit einer Depression als wirksame Behandlung erweist, funktioniert bei einer anderen Person möglicherweise nicht. Selbst etwas, das in der Vergangenheit bei jemandem gut funktioniert hat, kann mit der Zeit an Wirksamkeit verlieren oder sogar aufhören zu wirken, aus Gründen, die wir noch zu verstehen versuchen.

Die Forscher versuchen weiterhin, die Mechanismen der Depression, einschließlich der Gehirnchemikalien, besser zu verstehen, in der Hoffnung, Erklärungen für diese Komplexität zu finden und effektivere Wege zu ihrer Behandlung zu entwickeln.

Depressionen sind ebenfalls eine vielschichtige Erkrankung, aber ein Bewusstsein für die hirnchemische Komponente kann für medizinisches und psychologisches Fachpersonal, Forscher und viele Menschen, die an Depressionen leiden, von Nutzen sein.

Hier finden Sie einen Überblick darüber, was darüber bekannt (und noch nicht bekannt) ist, wie chemische Ungleichgewichte im Gehirn Depressionen beeinflussen können.

 

Neurotransmitter

Einfach ausgedrückt: Neurotransmitter sind chemische Botenstoffe im Gehirn. Die Nervenzellen des Gehirns benutzen Neurotransmitter, um miteinander zu kommunizieren. Es wird angenommen, dass die Botschaften, die sie senden, eine Rolle bei der Stimmungsregulierung spielen.

Die drei Neurotransmitter, die an einer Depression beteiligt sind, sind:

  • Noradrenalin
  • Serotonin
  • Dopamin

Es gibt noch andere Neurotransmitter, die Botschaften im Gehirn senden können, darunter Glutamat, GABA und Acetylcholin. Forscher lernen immer noch, welche Rolle diese Gehirnchemikalien bei Depressionen und anderen Erkrankungen wie Alzheimer und Fibromyalgie spielen.

 

Wie Zellen mit Neurotransmittern kommunizieren

Der Raum zwischen zwei Nervenzellen wird als Synapse bezeichnet. Wenn Zellen kommunizieren wollen, können Neurotransmitter verpackt und aus dem Ende (Axon) einer präsynaptischen Zelle freigesetzt werden.

Wenn ein Paket von Neurotransmittern den Raum durchquert, kann es von Rezeptoren für eine bestimmte Chemikalie auf postsynaptischen Zellen (Dendriten) aufgenommen werden. Zum Beispiel nehmen Serotoninrezeptoren Serotoninmoleküle auf.

Befinden sich überschüssige Moleküle im Raum, sammelt die präsynaptische Zelle diese wieder auf und bereitet sie zur Verwendung in einer anderen Kommunikation wieder auf.

Jeder Typ von Neurotransmittern kann eine andere Botschaft übermitteln und spielt eine einzigartige Rolle bei der Bildung der Gehirnchemie eines Individuums. Ungleichgewichte in diesen Chemikalien können zu psychischen Erkrankungen wie Depressionen beitragen.

 

Noradrenalin

Noradrenalin ist ein Neurotransmitter und ein Hormon. Es spielt zusammen mit Adrenalin eine Rolle bei der “Kampf- oder Fluchtreaktion”. Es hilft, Botschaften von einer Nervenzelle zur nächsten zu senden.

In den 1960er Jahren vermutete Joseph J. Schildkraut, dass Noradrenalin die Gehirnchemikalie ist, die für Depressionen von Interesse ist, als er die “Katecholamin”-Hypothese von Gemütsstörungen vorstellte.

Er schlug vor, dass eine Depression auftritt, wenn in bestimmten Hirnkreisläufen zu wenig Noradrenalin vorhanden ist. Alternativ kommt es zu einer Manie, wenn zu viel des Neurotransmitters im Gehirn vorhanden ist.

Es gibt Anhaltspunkte, die diese Hypothese stützen, die jedoch von den Forschern nicht unwidersprochen geblieben sind. Zum einen beeinflussen Veränderungen des Noradrenalinspiegels nicht bei jedem Menschen die Stimmung. Zum anderen können Medikamente, die speziell auf Noradrenalin abzielen, bei manchen Menschen Depressionen lindern, bei anderen jedoch nicht.

Daher verstehen Forscher heute, dass ein zu geringer Noradrenalinspiegel nicht die einzige chemische Ursache für Depressionen ist.

 

Serotonin

Ein weiterer Neurotransmitter ist Serotonin oder die “Wohlfühlchemikalie”. Serotonin hilft nicht nur, Ihre Stimmung zu regulieren, sondern hat auch eine Reihe verschiedener Aufgaben im ganzen Körper, vom Darm über die Blutgerinnung bis hin zur sexuellen Funktion.

Im Zusammenhang mit seiner Rolle bei Depressionen hat Serotonin in den letzten Jahrzehnten dank des Aufkommens antidepressiver Medikamente wie Prozac (Fluoxetin) und anderer selektiver Serotonin-Wiederaufnahmehemmer (SSRIs) eine zentrale Rolle gespielt. Wie der Name schon sagt, wirken diese Medikamente spezifisch auf Serotoninmoleküle.

Seit fast 30 Jahren beschäftigen sich Forscher mit der Rolle von Serotonin bei Stimmungsstörungen. Die “permissive Hypothese” von Arthur J. Prange, Jr. und Alec Coppen schlug ursprünglich vor, dass bei niedrigen Serotoninspiegeln auch die Noradrenalinspiegel sinken könnten, dass aber die Serotoninspiegel manipuliert werden könnten, um Noradrenalin indirekt zu erhöhen.

 

Neuere Antidepressiva, Serotonin-Noradrenalin-Wiederaufnahmehemmer (SNRIs) genannt, wie Effexor (Venlafaxin), zielen sowohl auf Serotonin als auch auf Noradrenalin ab.

 

Trizyklische Antidepressiva (TZAs) wirken ebenfalls sowohl auf Noradrenalin als auch auf Serotonin, haben jedoch zusätzlich die Wirkung, Histamin und Acetylcholin zu beeinflussen. Diese Substanzen erzeugen die Nebenwirkungen, für die TZAs bekannt sind, wie u.a. Mundtrockenheit, verschwommenes Sehen, Verstopfung und Harnzurückhaltung.

SSRIs hingegen beeinflussen Histamin und Acetylcholin nicht, haben nicht die gleichen Nebenwirkungen und sind aus kardiovaskulärer Sicht sicherer. Daher neigen Ärzte, Psychiater und Menschen mit Depressionen dazu, sie älteren Klassen von Antidepressiva wie TZAs vorzuziehen.

 

Dopamin

Eine dritte Substanz, die für die Stimmung eine Rolle spielen könnte, ist Dopamin. Dopamin erzeugt positive Gefühle in Verbindung mit Belohnung oder Verstärkung, die uns motivieren, mit einer Aufgabe oder Aktivität fortzufahren. Es wird angenommen, dass Dopamin bei einer Reihe von Erkrankungen des Gehirns, darunter Parkinson und Schizophrenie, eine wichtige Rolle spielt.

Es gibt auch Hinweise darauf, dass ein reduzierter Dopaminspiegel bei manchen Menschen zu Depressionen beitragen kann. Wenn andere Behandlungen versagt haben, werden oft Medikamente hinzugefügt, die das Dopaminsystem beeinflussen und bei manchen Menschen mit Depressionen hilfreich sein können.

 

Niedrige Neurotransmitter-Pegel

Wenn niedrige Neurotransmitter-Spiegel zur Depression beitragen können, ist eine wichtige Frage, was die niedrigen Serotonin-, Noradrenalin- oder Dopamin-Spiegel überhaupt verursacht.

Die Forschung hat mehrere potenzielle Ursachen für chemische Ungleichgewichte im Gehirn aufgezeigt, darunter

  • Es wird zu wenig von einem bestimmten Neurotransmitter (zum Beispiel Serotonin) produziert
  • Nicht genügend Rezeptorstellen, um den Neurotransmitter zu empfangen
  • Präsynaptische Zellen nehmen den Neurotransmitter wieder auf, bevor er eine Chance hat, die Rezeptorzelle zu erreichen
  • Zu wenig von den Molekülen, die Neurotransmitter (chemische Vorläufer) bilden
  • Moleküle, die bei der Herstellung von Neurotransmittern (spezifischen Enzymen) helfen, sind Mangelware

Wenn es irgendwo im Prozess zu einem Zusammenbruch kommt, kann es zu niedrigen Neurotransmitter-Spiegeln kommen.

Mehrere neu aufkommende Theorien befassen sich mit den Faktoren, die eine Senkung des Niveaus fördern, wie z.B. zellulärer (insbesondere mitochondrialer) Stress. Eine der größten Herausforderungen für Forscher und Ärzte, die Depressionen mit niedrigen Niveaus spezifischer Gehirnchemikalien in Verbindung bringen wollen, besteht jedoch darin, dass sie keine Möglichkeit haben, diese konsistent und genau zu messen.

 

Behandlung von Depressionen

Das Verständnis der Chemie von Depressionen kann den Menschen helfen, die verfügbaren Behandlungen besser zu verstehen. Zwar ist eine Psychotherapie für einige Menschen mit Depressionen hilfreich, doch wenn ein chemisches Ungleichgewicht im Gehirn besteht, reicht sie möglicherweise nicht aus, um ihre Symptome zu behandeln.

 

Wenn eine Person feststellt, dass eine Therapie allein ihr nicht hilft, mit ihrer Depression fertig zu werden, sollte sie es vielleicht mit Medikamenten versuchen. Bei manchen Menschen erweisen sich Antidepressiva in Kombination mit Psychotherapie als besonders wirksam, um ihre Symptome zu bekämpfen.

 

Um die Behandlung weiter zu erschweren, wirken Medikamente bei Menschen mit Depressionen nicht immer. Eine Studie, die die Wirksamkeit der derzeit verfügbaren Antidepressiva untersuchte, ergab, dass diese Medikamente nur bei etwa 60% der Menschen mit Depressionen wirken.

Auch wenn Ihre Depression in erster Linie mit einem Ungleichgewicht der chemischen Stoffe im Gehirn zusammenhängt, beeinträchtigt eine Depression sowohl Ihr inneres als auch Ihr äußeres Leben. Daher kann es sein, dass Medikamente ohne Therapie nicht ausreichen, um alle Möglichkeiten anzugehen, die eine Depression bei Ihnen auslösen kann.

Es gibt auch Forschungsergebnisse, die darauf hindeuten, dass die Neurotransmitter-Spiegel durch andere Faktoren als Medikamente beeinflusst werden können und dass eine Psychotherapie einer Person helfen kann, diese Faktoren kennen zu lernen. Zum Beispiel kann Stress zu niedrigen Werten bestimmter Neurotransmitter beitragen. Die Einnahme eines Antidepressivums kann zwar bei den Symptomen helfen, muss aber nicht unbedingt die Ursache für die niedrigen Werte beseitigen.

In dieser Situation könnte eine Therapie zur Verbesserung des Stressmanagements und zur Stressreduzierung möglicherweise hilfreich sein.

 

Wenn Sie oder ein Angehöriger mit einer Depression zu kämpfen haben, wenden Sie sich an die nationale Helpline der SAMHSA (Substances Abuse and Mental Health Services Administration) unter 1-800-662-4357, um Informationen über Unterstützungs- und Behandlungseinrichtungen in Ihrer Gegend zu erhalten.

 

Bekämpfung der Stigmatisierung

Es ist wichtig, die Grenzen unseres derzeitigen Wissens über Depressionen und ihre Behandlung anzuerkennen. In den letzten Jahren haben einige Forscher die Befürchtung geäußert, dass Pharmaunternehmen, die Antidepressiva vermarkten, die Verbraucher in die Irre geführt haben könnten, indem sie die Forschung über die Hirnchemie von Depressionen zu stark vereinfacht oder falsch dargestellt haben.

Darüber hinaus hat die soziologische Forschung herausgefunden, dass das Stigma, das mit Depressionen (und der Einnahme von Medikamenten zu ihrer Behandlung) verbunden ist, nicht unbedingt durch die Theorie des chemischen Ungleichgewichts gemildert wird. Mehrere Studien haben herausgefunden, dass Menschen, denen gesagt wird, dass eine Depression durch ein chemisches Ungleichgewicht verursacht wird, dazu neigen, weniger Vertrauen in ihre Fähigkeit zu haben, mit der Erkrankung umzugehen.

Andere Studien haben herausgefunden, dass Menschen, die eine Depression als eine Erkrankung des Gehirns darstellen, eher das Bedürfnis verspüren, eine Person mit einer Depression zu meiden (gewöhnlich aus Angst, dass sie gefährlich ist).

Nicht alle Untersuchungen sind jedoch negativ ausgefallen. Mehrere Studien, die in einer Meta-Analyse aus dem Jahr 2012 enthalten sind, weisen darauf hin, dass eine der wirksamsten Möglichkeiten, die soziale Stigmatisierung im Zusammenhang mit psychischen Erkrankungen anzugehen und zu bekämpfen, darin besteht, über die Bedingungen und die Behandlung aufzuklären und zu diskutieren – dazu gehört auch, offen und ehrlich darüber zu sprechen, was noch unbekannt ist oder nicht gut verstanden wird.

 

Mehr als nur die Chemie des Gehirns verändern

Forscher untersuchen andere molekulare Wege im Gehirn (das glutaminerge, cholinerge und opioide System), um herauszufinden, welche Rolle sie bei Depressionen spielen könnten. Es könnte sein, dass nicht einfach ein einfacher Mangel an einer bestimmten Hirnchemikalie der ursächliche Faktor ist, sondern dass einige Depressionssymptome mit den relativen Konzentrationen der einzelnen Neurotransmittertypen in verschiedenen Hirnregionen zusammenhängen könnten.

Anstatt eine einfache Gleichung eines unbekannten Faktors zu sein, der niedrige Werte eines oder mehrerer Neurotransmitter verursacht und diese niedrigen Werte die Symptome einer Depression hervorrufen, ist die tatsächliche Grundlage einer Depression viel komplexer. Während diese Komplexität für Menschen, die mit einer Depression leben, oft offensichtlich ist, versuchen Mediziner und Forscher immer noch, die komplizierte Natur der Diagnose und Behandlung der Erkrankung zu verstehen.

So wissen wir zum Beispiel, dass neben der Rolle der Neurotransmitter mehrere Faktoren an der Entstehung einer Depression beteiligt sind, die von genetischen Faktoren und Kindheitserfahrungen bis hin zu unserem heutigen Alltagsleben und unseren Beziehungen reichen. Sogar Entzündungen werden als potenziell beitragender Faktor erforscht.

 

Schlusswort

Neurotransmitter spielen wahrscheinlich eine Rolle bei Depressionen, aber es ist auch klar, dass biochemische Veränderungen allein nicht die vollständige Realität der Depression erklären können; es sind auch andere Faktoren im Spiel.

Zu akzeptieren, wie wenig wir wirklich über die Chemie der Depression wissen, kann uns helfen, die Perspektive und die Erwartungen an die zur Behandlung von Depressionen eingesetzten Medikamente aufrechtzuerhalten. Für Menschen, die versuchen, die richtige Behandlung zu finden, kann das Verständnis der komplexen Chemie beruhigend sein, wenn ein bestimmtes Medikament bei ihnen nicht wirkt oder wenn sie mehr als ein Antidepressivum ausprobieren müssen.

Die Komplexität von Depressionen zu verstehen, kann auch für diejenigen hilfreich sein, denen verletzende Ratschläge gegeben wurden, wie z.B. die Aufforderung, “sich einfach davon zu erholen”. Es ist nicht leichter für jemanden, zu vergessen, dass er deprimiert ist, als für jemanden mit Diabetes, seinen Blutzucker zu senken, indem er einfach nicht darüber nachdenkt.

Ein realistischer Umgang mit den Grenzen unseres Wissens kann uns helfen, uns daran zu erinnern, dass es vorläufig keine Behandlung gibt, die für alle Menschen mit Depressionen geeignet ist. In den meisten Fällen ist ein interdisziplinärer Ansatz erforderlich. Zumindest braucht und verdient jede Person, die mit Depressionen zu tun hat, ein Unterstützungsteam.

 

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Additional Reading